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Dans les Vosges françaises : Le Plan incliné, «ascenseur à bateaux»

14 août 2019 à 10 h 00 min

A la barre, Yan, un Suisse de 17 ans, manœuvre prudemment, tandis que son père amarre l’embarcation dans le bac : avec le Plan incliné, «ascenseur à bateaux» de Saint-Louis-Arzviller, dans l’est de la France, ils vont descendre 44,5 mètres en quatre minutes.

Cet ouvrage a été conçu en 1969 dans un alliage de béton et de fer afin d’éviter huit à treize heures de navigation sur le canal de la Marne au Rhin, en Moselle, pour franchir les quatre kilomètres et 17 écluses de la vallée et avaler le dénivelé. «A l’époque, il y avait 35 à 40 péniches par jour, qui transportaient 8000 à 10 000 tonnes de marchandises», raconte aux passagers d’une navette touristique Michel Carabin, pilote et guide sur le Plan incliné «depuis trois décennies». Mais le fret fluvial a périclité avec la crise industrielle des années 1970 et le développement du transport routier et ferroviaire.

L’an dernier, seules 15 péniches de gabarit Freycinet (39 m de long, 5,2 m de large) ont emprunté l’ascenseur, contre 8467 bateaux de plaisance. Et chaque année, entre 70 000 et 100 000 visiteurs viennent découvrir l’ouvrage si singulier. L’«ascenseur à bateaux», qui vient de recevoir le label français «Patrimoine du XXe siècle», est devenu un formidable outil d’attractivité touristique.

«Il y a trois Plans inclinés en Europe, mais celui-ci est unique par sa technologie et sa dimension : l’ascenseur est parallèle à la pente et non perpendiculaire comme les deux autres, qui existent en Belgique et en Russie», explique Thierry Guimbaud, directeur général de l’organisme public Voies navigables de France (VNF), qui gère le Plan incliné. Son exploitation touristique a été confiée à une tierce partie. «C’est une économie très importante (pour la vallée) du mois d’avril au mois d’octobre, beaucoup de personnes vivent grâce à cette manne touristique», relève le guide Michel Carabin, citant loueurs de bateaux, commerces, restaurants et lieux d’hébergement des communes alentour.

«Des gens du monde entier passent ici», se félicite M. Carabin, qui est aussi maire d’Arzviller. Parmi eux, beaucoup de Néerlandais, d’Allemands, de Suisses, de Belges ou d’Anglais, comme Pénélope Gibbs, en croisière sur le canal avec mari, amis et enfants. Au programme : relier Lutzelbourg, commune voisine, à Saverne. «C’est incroyable, magnifique, fantastique !», s’exclame-t-elle, alors que le bac entame doucement la descente.

«Petite merveille technologique»

Yan Ischi, casquette de marin sur la tête, n’est pas très rassuré, les 44,5 mètres se descendent à la vitesse de 60 cm par seconde. «C’est chouette d’être ici et de voir cet édifice. Mais c’est un peu effrayant… C’est très haut !» Un couple de retraités allemands n’en revient pas : «C’est gigantesque…» Dans la salle des commandes qui surplombe l’édifice, l’agent d’exploitation, Bastien Hofer, garde un œil sur trois écrans, tout en allumant ici et là des boutons.

«Cela paraît compliqué et impressionnant parce qu’il y a beaucoup de voyants, mais le fonctionnement est assez simple». Le bac, qui pèse environ 900 tonnes, effectue ascension et descente grâce à deux contre-poids de 450 tonnes chacun, actionnés par des câbles reliés à deux gros tambours de 3,35 m de diamètre. «L’astuce est simple, il suffit d’alourdir ou d’alléger le bac. C’est un ouvrage qui ne fonctionne pratiquement qu’avec le poids de l’eau et quasiment sans énergie», détaille M. Carabin.

Après un appel à projets remporté en 1962 par un ingénieur, Robert Vadot, il n’a fallu que sept années de travaux pour faire franchir la voie d’eau au massif des Vosges et mettre en fonction le Plan incliné. Les ouvrages construits après-guerre pour répondre aux besoins de l’industrie «marquent l’histoire et marquent par leur innovation technologique», raconte Thierry Guimbaud, le directeur général de VNF. L’ascenseur est pour lui «une petite merveille technologique, extraordinairement intelligente, ingénieuse». 


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